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El anuncio del lunes de que 1.500 metros cúbicos de agua por hora estaban inundando el yacimiento de 12.000 millones de dólares en la mina de uranio de Cigar Lake conmocionó a la industria nuclear. Como sabe cualquiera que siga de cerca las existencias de minas de uranio, la construcción de la mina semi-propiedad de Cameco Corp en la cuenca Athabasca de Canadá, rica en uranio, se retrasará al menos un año, posiblemente mucho más. Toda la mina se inundó después de que enormes puertas de acero, reforzadas con hormigón, no lograron contener el agua.

Un bromista bromeó diciendo que Cigar Lake debería convertirse en un proyecto hidroeléctrico. Este sorprendente desarrollo significa que el envío anunciado por Cigar Lake de 7 millones de libras de óxido de uranio, que aliviaría un mercado de uranio muy ajustado hasta 2008, se ha ido. El suministro futuro acaba de ser un 30 por ciento más ajustado de lo previsto.

«No me sorprendería si el precio del uranio subiera mucho más», nos dijo Kevin Bambrough, estratega de mercado de Sprott Asset Administration, en una entrevista telefónica grabada. “Definitivamente debería acentuar la curva que vimos. No me imagino que habrá vendedores agresivos”. Durante nuestra entrevista, Bambrough calculó el valor liquidativo de Uranium Participation Corp (TSX:U). «Mientras hablamos, el UPC es de 10,90 dólares por acción», dijo. «Para el valor de los activos netos a ese precio, el uranio debería tener un precio de alrededor de $ 75/lb. Ahí es donde el mercado de valores le dice que debería estar el precio. Ahí es donde los inversores creen que va».

Las empresas de servicios públicos estadounidenses deberían entrar en pánico. Hace menos de un mes, desafiamos a Rajiv Kundalkar, vicepresidente de ingeniería nuclear de Florida Ability and Mild, en una conferencia de combustible nuclear patrocinada por Platts sobre Cigar Lake y otras importantes fuentes de suministro de uranio. Le preguntamos si estaba al tanto de los riesgos en Cigar Lake y en otros lugares. Tranquilamente respondió que era él.

Obviamente, el Sr. Kundalkar no lo period. (Esperemos que termine leyendo nuestro nuevo libro, Investing in the Good Uranium Bull Sector, que le dimos como regalo). Tampoco la mayoría de las empresas de servicios públicos, que no han evaluado honestamente los riesgos asociados con su abastecimiento. Aquellos que no lograron asegurar las existencias de uranio para sus reactores para 2011 son ahora el blanco de las bromas en la conferencia anual de uranio del Instituto de Energía Nuclear (NEI) que se lleva a cabo actualmente en la ciudad de Quebec, Canadá. Muchos corredores de combustible y consultores de la industria de servicios públicos nos han enviado correos electrónicos o nos han llamado por teléfono durante los últimos seis meses para decirnos que creen que el precio del uranio es «demasiado alto». Todos creían genuinamente que Cigar Lake, Kazakhstan y/o Olympic Dam harían bajar los precios del uranio.

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«Sigo diciendo que el precio del uranio pondrá a prueba y superará los máximos ajustados por la inflación del pico anterior», nos dijo Bambrough. «Creo que los $110-$120 (superiores) se repartirán en este mercado.» ¿Es este el supersuperior que hemos estado esperando y continuará en niveles más altos? «Tendremos que ver qué tan alto llega la parte exceptional», reflexionó Bambrough. “Sigo pensando que algunas empresas podrán hacer acuerdos a largo plazo de alrededor de $100/lb. No creo que sea un problema para algunos tener esa oportunidad».

¿Qué tan serio es el problema de suministro de Cigar Lake?

«Eso probablemente hará que Cameco retroceda más de un año», predijo Bambrough. En otra entrevista la primavera pasada, especuló sobre cómo podría verse afectado el precio del uranio si Cigar Lake se retrasaba más de lo esperado en ese momento. «Para 2010 debería ser de 18 millones de libras esterlinas al año», explicó. «Estamos perdiendo 7 millones de libras esterlinas en 2008. En 2009 es probable que perdamos otros 11 millones de libras esterlinas”.

¿Cuándo sabrá Cameco que pueden minar Cigar Lake? «Tal vez no comience hasta 2010 cuando se enteren», dijo Bambrough. “El problema cuando se dan cuenta de todo el nuevo system es que hay que lidiar con los permisos de agua.” Debido a que Cameco puede necesitar agregar una planta de procesamiento para manejar el aumento del caudal, es posible que la empresa deba solicitar nuevos permisos de agua.

“En este momento, solo tienen permitido procesar unos 500 metros cúbicos de agua por hora”, enfatizó. El presidente ejecutivo de Cameco, Jerry Grandey, dijo a los analistas el lunes que el agua fluía a 1.500 metros cúbicos por hora. «Básicamente, tienen que ir y solicitar un permiso para configurar el procesamiento para manejar ese flujo de agua adicional», dijo Bambrough. “No sabemos cuál será el caudal ultimate. Ni siquiera sabe qué tan contaminada estará el agua y qué tratamiento debe hacerse. Tienes un gran problema de agua con el que lidiar. «

Todo esto llevará más tiempo de lo que muchos esperan. «Tienes que idear un nuevo program y una nueva forma de procesarlo», predijo Bambrough. “No se trata solo de regresar y rehabilitar esa área y continuar como de costumbre. Seguirán intentando trabajar en ello. Pero para poder procesarla, tienen que drenarla, lo que significa que tienen que obtener permisos de agua y establecer una instalación para tratar el agua”.

Como nos han dicho los mineros de uranio y otros, la minería es un negocio difícil. «Para casi todos los metales, la minería se está llevando al límite», observó Bambrough. «Cuando llevas las cosas al límite, cuando llevas el equipo al límite y te adentras en fronteras desconocidas en términos de nuevas profundidades mineras y nuevas técnicas, te vas a encontrar con problemas».

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¿Se puede minar Cigar Lake? «Creo que será algo explotable a algún precio, obviamente a un costo más alto», nos dijo Bambrough. “No hay forma de saber cuánto tiempo se retrasarán las cosas y cuál será el costo ultimate. Si hace retroceder las cosas unos años, no me sorprendería que el gasto de capital se duplique en el tiempo debido debido al issue de tiempo. Ya tienes el dinero que te cuesta dinero al producirlo más tarde, por ejemplo, los intereses de la deuda. Luego están las nuevas acciones que deben tomarse para lidiar con el nuevo método de minería». Bambrough predijo que los gastos de money por libra definitivamente se duplicarían.

¿Y otras fuentes de suministro para las empresas de servicios públicos estadounidenses?

¿Obligará esto a las empresas de servicios públicos estadounidenses a abandonar su complacencia de tener una fuente confiable de uranio para alimentar los 103 reactores nucleares del país? «Creo que sí», especuló Bambrough. “Es difícil decir quién obtendrá la fuerza mayor. Una ‘fuerza mayor’ es una cláusula en un contrato comercial que cubre desastres naturales, como una inundación, y exime a la parte de cumplir con sus obligaciones contractuales.»La fuerza mayor probablemente vaya a los EE. UU.», dijo. “Las empresas de servicios públicos confiaban en que los 18 millones de libras esterlinas provendrían de Cigar Lake. No obtendrás este uranio. La pregunta es, ‘¿De dónde lo obtienen?’”

Hablamos de Kazajstán. «Rusia selló los principales depósitos de mineral de Kazajstán hace unas semanas por el acuerdo para construir plantas de procesamiento y plantas de energía nuclear», señaló Bambrough. «Creo que eso es muy significativo. El mundo occidental esperaba recibir gran parte de este suministro. Creo que ahora podemos ver claramente que este será un suministro controlado por Rusia, que asumo que quieren combinar con sus nuevos pedidos de reactores en el país y en el extranjero».

¿Y la presa olímpica? «Para instalar la expansión de la Presa Olímpica, tendrían que instalar una planta desalinizadora», advirtió Bambrough. «Para empezar, ya están utilizando todos los recursos hídricos locales. Creo que necesitan construir más plantas de desalinización, lo que requiere más energía». Él cree que la inundación de Cigar Lake podría aumentar los precios del uranio lo suficiente como para hacer las inversiones masivas necesarias para que Olympic Dam impulse los planes de expansión. «Puede costar entre 7.000 y 10.000 millones de dólares», dijo Bambrough.

Encontrar una fuente de suministro inmediata se está convirtiendo en un serio desafío para las empresas de servicios públicos estadounidenses. «Los retrasos en Cigar Lake crearán un sentido de urgencia para los próximos años», nos dijo Bambrough. “Eso es casi equivalente a la pérdida de Arabia Saudita para la industria petrolera. Los proveedores de energía perdieron el diez por ciento de su consumo”.

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¿Qué pasa con la floreciente industria minera de uranio de EE.UU.? «Es difícil aumentar la producción a 18 millones de libras en el corto plazo», respondió. Pero Bambrough agregó: «A menos que comiencen a acelerar todas las aprobaciones, lo que creo que debe suceder».

Era Lunes Negro para Cameco Corp, pero period Lunes Verde para muchos jóvenes de Uranium. Mientras que las acciones de Cameco cayeron casi un 10 por ciento en las grandes operaciones bursátiles, las acciones de empresas junior de uranio como SXR Uranium A person, Energy Metals y UR Electricity se dispararon entre un 14 y un 19 por ciento en la Bolsa de Valores de Toronto.

Le preguntamos a Bambrough sobre las empresas que se beneficiarían más de los retrasos en Cigar Lake. “Creo que los que son más criticados y marginados ganarán más. Los productores más caros no ganarán tanto. Los productores a corto plazo realmente ganarán. Cuanto más cerca esté de la producción, podrá ganar más». El viernes pasado, uno de nuestros analistas de acciones favoritos, Bart Jaworski de Raymond James Canada, emitió dos fuertes recomendaciones de compra para las acciones mineras de uranio júnior: Strathmore Minerals y Power Metals Company ya han escribió sobre ambos y entrevistó al presidente del primero en el artículo de ayer.

Con suerte, las empresas de servicios públicos de EE. UU. prestarán atención a nuestro consejo, y los portavoces de las empresas de servicios públicos, como el Sr. Kundalkar de Florida Ability and Mild, tomarán en serio nuestras preguntas durante nuestras charlas futuras. Mientras tanto, este fin de semana y el próximo deberían ser interesantes cuando TradeTech publique el precio al contado del uranio.

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Por Julieta

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