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Si el joven Robert Fulton no hubiera experimentado con una forma más fácil de impulsar un bote de remos a través del agua, no se le habría atribuido el mérito de haber inventado el primer barco de vapor.

Robert Fulton creció en el condado de Lancaster, Pensilvania, en la segunda mitad del siglo XVIII. Cuando tenía catorce años, estaba trabajando en una rueda de paletas que podía acoplarse a un bote de remos. Las ruedas de paletas gemelas estaban hechas de madera y unidas a cada extremo de una barra de hierro. La pértiga estaba doblada por la mitad y pasaba por ambos lados del bote de remos. Las ruedas de paletas eran giradas por una manivela. Fulton dirigió el bote de remos colocando un remo en forma de paleta en la popa. Este fue su primer diseño de un llamado bote de remos Fulton.

Al vivir en Francia a principios del siglo XIX, centró su atención en los barcos a vapor. Su primer barco de vapor resultó no apto para navegar debido a su peso. Se hundió hasta el fondo del Sena en 1803. Un segundo modelo tuvo más éxito. Fulton regresó a los Estados Unidos en 1806 y trabajó en un bote de remos que podía funcionar con una máquina de vapor Watt.

El primer barco de vapor de Fulton construido en los Estados Unidos fue el North River Steam Boat, más conocido como Clermont. En agosto de 1807, Fulton tomó su barco de vapor en su viaje inaugural, un viaje de 150 millas desde la ciudad de Nueva York hasta Albany en el río Hudson. El Clermont iba a unas cinco millas por hora. Después de este viaje, el Clermont fue rediseñado y disponible para transportar pasajeros y carga. El Fulton Paddle Boat no fue el primer barco a vapor, pero el ingenio de Fulton lo convirtió en el primer barco de vapor comercial exitoso en los Estados Unidos. Fulton murió ocho años después de ese evento, pero no antes de que él y su socio Robert Livingston construyeran el New Orleans, un bote de remos Fulton que sirvió a las comunidades del bajo Mississippi de Nueva Orleans, Louisiana y Natchez, Mississippi.

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En los años transcurridos entre el exitoso viaje de Fulton en el Clermont y el comienzo de la Guerra Civil, comenzaron a aparecer botes de remos en los ríos Ohio, Missouri y Mississippi. También conocidos como barcos fluviales, barcos de exhibición o barcos de ruedas de popa, estos barcos a vapor empujaban barcazas río arriba y río abajo, entregando suministros y correo militar. Cuando comenzó la Guerra Civil, los bancos confiaban en los botes de remos para llevar su oro a lugares secretos antes de que las tropas en avance pudieran confiscarlo.

Todos los botes de remo tenían motores de vapor Watt en sus salas de máquinas y un sistema de escape del motor. Dos embudos adornaban los lados de babor y estribor. Una timonera descansaba en la cubierta superior y grandes ruedas de paletas completaban el aspecto. Los botes de remos estaban hechos de lona, ​​madera, hojalata, cordeles y tablillas. Los constructores de barcos decoraron las vasijas con inusuales zarcillos tallados. Mark Twain menciona barcos fluviales en algunos de sus escritos.

A medida que se completó el ferrocarril transcontinental y el transporte ferroviario se volvió más barato, el bote de remos Fulton cayó en desuso.

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Por Julieta

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