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Nunca en la historia de la ciudad de Nueva York, o en cualquier parte de este planeta, ha habido un levantamiento masivo más violento que los disturbios del reclutamiento de la Guerra Civil de la ciudad de Nueva York de 1863.

Las semillas de este malestar se sembraron cuando el presidente Abraham Lincoln emitió una proclamación titulada Ley de reclutamiento (o Ley de inscripción) en marzo de 1863, declarando que necesitaba 300.000 hombres más para ser reclutados en el Ejército del Norte para que el ejército del sur repeliera a los rebeldes en La guerra civil. Esta ley requería que todos los ciudadanos varones entre las edades de veinte y cuarenta años fueran reclutados para la guerra. Cada hombre que se unía recibía una recompensa de hasta 500 dólares por ser voluntario, pero la mayor injusticia era que un hombre podía comprar su salida del servicio militar obligatorio por la suma de 300 dólares. Los ricos podían pagar los $ 300, los pobres no, lo que llevó a que la Guerra Civil fuera denominada «la guerra de los ricos y la lucha de los pobres».

La ciudad de Nueva York (que entonces period simplemente Manhattan) tenía una población de más de 800.000 habitantes, más de la mitad de los cuales eran extranjeros. De esa mitad, la mitad eran irlandeses pobres que no estaban dispuestos a luchar en una guerra para acabar con la esclavitud de los negros, que despreciaban profundamente. Estos irlandeses pobres de clase baja se establecieron en los barrios Five Factors y Mulberry Bend del centro de Manhattan. Y también en 4th Ward, cerca del East River. Fue en estos barrios marginales donde pandillas como los Plug Uglies, Bowery Boys, Roach Guards y Dead Rabbits cometieron crímenes espantosos y fue aquí donde los alborotadores irlandeses comenzaron su marcha sedienta de sangre.

Lincoln anunció que el Draft Working day en la ciudad de Nueva York comenzaría el sábado 11 de julio. Ese día se reclutaron 1.236 hombres con solo disturbios menores en toda la ciudad, y se anunció que el reclutamiento se reanudaría el lunes por la mañana. Pero las semillas del descontento se sembraron durante el resto del fin de semana, impulsadas por un artículo en Leslie’s Illustrated el sábado por la noche, que decía: «La gente quedó estupefacta cuando los hombres leyeron sus nombres en la lista de muertos, la indignación y la resistencia pronto encontraron expresión en palabras, y un espíritu de resistencia se propagó rápida y ampliamente. Los pobres superaban en número a los ricos, su número para ser extraído period mucho mayor, pero esto se tomó como evidencia de la deshonestidad en todo el procedimiento «.

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A medida que se acercaba el lunes por la mañana, los irlandeses pobres que vivían en los barrios marginales comenzaron a tramar formas de expresar su enojo, y no iba a ser agradable. A las 6 a. m. del lunes por la mañana, hombres y mujeres comenzaron a salir de los barrios marginales del centro de la ciudad y comenzaron su feroz marcha hacia el norte. Más personas insatisfechas se unieron en cada calle y el grupo creció tanto que se dividió en dos grupos. Se estima que entre 50.000 y 70.000 personas finalmente asistieron a los disturbios de cuatro días y el Departamento de Policía de la ciudad de Nueva York solo tenía 3.000 hombres para hacer retroceder a los alborotadores.

A medida que los alborotadores avanzaban hacia el norte por las avenidas Quinta y Sexta, finalmente giraron hacia el este y se dirigieron a la oficina principal de reclutamiento en la calle 46 y la Tercera Avenida. El superintendente de policía John A. Kennedy, al darse cuenta de que se estaban gestando problemas, envió a 60 policías para proteger la oficina de reclutamiento de Third Avenue y otros 69 para proteger las oficinas de reclutamiento de Broadway y 29th Avenue. Los alborotadores de la Tercera Avenida fueron dirigidos por los bomberos voluntarios de Motor Business 33 conocidos como Black Joke. Estaban compuestos por miembros de la pandilla callejera Plug Uglies, que ahora habían cerrado completamente el tráfico y estaban sacando a la gente de sus carros. Los carteles que decían «¡¡NO HAY TIRO!!» se sostenían entre la multitud cuando de repente alguien en la multitud disparó una pistola al aire y comenzaron los disturbios.

La multitud arrojó ladrillos y piedras a la oficina de reclutamiento y rompió todas las ventanas del edificio. Luego corrieron hacia adelante por miles mientras los 60 policías intentaban en vano detenerlos. Los alborotadores pasaron por encima de los policías inconscientes y, mientras los reclutas saltaban por las ventanas traseras, la multitud prendió fuego al edificio.

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Mientras tanto, el superintendente Kennedy había salido del cuartel standard de la policía en el 300 de Mulberry Street, disfrazado con ropa de civil. Tomó un carruaje tirado por caballos hasta la calle 46 y Lexington, pero cuando vio el humo saltó del carruaje y siguió a pie. Fue reconocido de inmediato y golpeado hasta dejarlo inconsciente. Un buen samaritano lo salvó cuando anunció a la mafia que Kennedy estaba muerto. Kennedy fue cubierto por un saco de arpillera y colocado en una camioneta que lo llevó a la jefatura de policía. Cuando lo examinaron los médicos, se descubrió que Kennedy tenía 72 hematomas en el cuerpo y más de dos docenas de cortes.

Luego, los alborotadores atacaron el asilo de huérfanos de shade en la Quinta Avenida y la calle 46. Cuando los alborotadores irrumpieron en el edificio, 50 matronas y escoltas de 200 niños negros se escabulleron por una puerta trasera secreta. La multitud irrumpió, robó mantas, juguetes y ropa de cama y luego prendió fuego al edificio. Una niña negra que se quedó atrás accidentalmente fue encontrada escondida debajo de una cama. La sacaron a rastras y la golpearon hasta matarla.

Por todas las calles de la ciudad de Nueva York, turbas irlandesas enfurecidas perseguían a los negros que los culpaban por el servicio militar obligatorio en primer lugar. Los negros capturados fueron asesinados a golpes y, a veces, ahorcados. Mientras sus cadáveres colgaban de árboles y vigas, mujeres irlandesas locas apuñalaban los cuerpos de los negros muertos con deleite en sus ojos, mientras las chicas locas bailaban bajo toques iluminados y cantaban canciones obscenas.

Eventualmente, el alcalde George Updyke envió un cable al Departamento de Guerra en Washington para pedir ayuda. Durante los tres días siguientes de un caos indescriptible, mientras se quemaban cientos de edificios, se saqueaban innumerables negocios y se mataba a negros sin otra razón que el color de su piel, la Milicia de los Estados Unidos, armada, entrenada y con 10.000 efectivos, irrumpió en Nueva York Town, para sofocar los disturbios. El martes 14 de julio, el gobernador de Nueva York, Horatio Seymour, se paró en los escalones del ayuntamiento y dijo a la multitud reunida: «Recibí un telegrama de Washington de que el servicio militar ahora está suspendido». continuó durante dos días más.

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Es imposible estimar cuántas personas murieron en los cuatro días de disturbios. El New York Post informó que los cuerpos de los alborotadores fueron enviados por el East River y enterrados en silencio bajo un manto de oscuridad. El superintendente de policía Kennedy calculó el número complete de muertos en 1.155 personas, pero eso no incluyó a los enterrados en secreto durante la noche. De las decenas de miles de alborotadores involucrados, solo 19 personas fueron juzgadas y condenadas por algún delito, a pesar de los brutales asesinatos de decenas de negros. Su sentencia de prisión promedio fue de solo cinco años.

El cronista George Templeton Powerful resumió la vergüenza de la ciudad de Nueva York cuando escribió: «Esta es una ciudad hermosa que se llama a sí misma el centro de la civilización».

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Por Julieta

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